Las Vegas Aces forward A'ja Wilson (22) tries to fire up her team in the first quarter during a ...

Pengorbanan musim reguler mempersiapkan Aces untuk babak playoff

Aces mengakhiri musim reguler hari Minggu dengan rekor 24-8, pelanggaran No. 1 WNBA dan pertahanan No. 2. Namun mereka tidak menyuarakan kepuasan apapun setelah kemenangan jalan 84-83 mereka atas Phoenix Mercury.

Gol mereka jauh lebih besar dari kejayaan musim reguler.

“Itu adalah musim yang hebat. Bangga dengan semua orang,” kata guard Las Vegas Kelsey Plum dengan tegas, beberapa saat setelah musim reguler berakhir. “Tapi kami menempatkan itu di belakang kami. Kami fokus pada seri berikutnya.”

Aces mendapatkan unggulan No. 2 di babak playoff dan dengan demikian telah mengamankan double bye ke semifinal WNBA, yang dimulai untuk mereka pada 28 September di Michelob Ultra Arena. Posisi yang menguntungkan hanyalah hadiah untuk permainan mereka musim panas ini yang memuncak dengan pencapaian bersejarah.

Dalam menyelesaikan musim hari Minggu, Aces menjadi tim WNBA pertama yang memiliki tujuh pemain dengan rata-rata angka ganda dalam mencetak gol — cerminan nyata dari bakat dan kedalaman mereka. Rekor sebelumnya adalah lima.

Tanda baru ini menyoroti komponen tak berwujud yang mendorong kesuksesan mereka hingga saat ini.

“Pemain yang berkorban tahun ini harus diberikan,” pelatih Las Vegas Bill Laimbeer. “Pengorbananlah yang membuat ini terjadi. Saya tidak berpikir itu akan terjadi lagi dalam pertandingan 40 menit. … Inilah yang kami lakukan. Beginilah cara kami bermain. Inilah cara kami berhasil.”

Plum membuat poin minggu lalu untuk menyoroti beberapa pemain yang telah berkorban musim ini, pada dasarnya mengoceh seluruh daftar. forward A’ja Wilson (18,3 poin per game), MVP yang berkuasa, memberikan tembakan dan peluang mencetak gol ke sisa lineup.

Rekan frontcourt Liz Cambage (14,2) adalah mantan juara mencetak gol yang memilih untuk fokus pada pertahanan dan rebound. Dia mencoba 10,3 tembakan per game — paling sedikit sejak musim WNBA keduanya di tahun 2013 — sambil mempertahankan pertahanan yang dominan.

Point guard Chelsea Gray (11,1) juga melakukan tembakan paling sedikit per game sejak 2016. Dia puas menjalankan pertunjukan dan melibatkan orang lain dalam perjalanannya ke 5,9 assist per game tertinggi dalam karirnya.

Plum (14,8) dan Dearica Hamby (11,6) membentuk tandem bangku terbaik liga, meskipun mereka kemungkinan akan mulai di setiap tim lain di liga.

“Beberapa pemain mengatakan mereka ingin menang, tetapi jika mereka benar-benar ingin menang, mereka sebenarnya bersedia melakukan hal-hal tertentu yang mungkin (tidak) demi kepentingan terbaik mereka sendiri,” kata Plum. “Semua orang dikorbankan,” termasuk Jackie Young (12,2), mantan pick keseluruhan No. 1 yang menebas dan bertahan alih-alih memburu tembakannya.

Dan Riquna Williams (10,5), yang pernah melampaui angka 50 poin dalam satu pertandingan tetapi muncul tahun ini sebagai bek perimeter teratas tim.

“Ada banyak orang berbeda yang mengorbankan dan menggigit lidah mereka,” tambah Plum, “karena kami ingin menang.”

Mereka sudah pasti menang tahun ini, dan dalam berbagai cara juga, pertanda tantangan yang akan mereka hadapi lawan mereka di postseason. Lapangan depan mereka adalah salah satu yang paling dominan dalam sejarah liga, memungkinkan permainan yang efisien dan terukur dalam situasi setengah lapangan.

Mereka membanggakan beberapa pencipta tembakan dan penangan bola di perimeter, bersama dengan fisik, sayap cepat yang dinamis dalam transisi.

“Kami tahu fokusnya adalah ‘Pertahanan memenangkan pertandingan,’” kata Williams. “Jika kita mengunci dan bertahan, serangan kita bisa berjalan.”

Pengorbanan membantu Aces memimpin liga dalam mencetak gol (89,3) sementara rata-rata 109,3 poin per 100 kepemilikan atas WNBA dalam efisiensi ofensif. Mereka mengizinkan 98 per 100 kepemilikan, kedua setelah unggulan No. 1 Connecticut Sun, dan memimpin liga dalam rebound (38,6) dan persentase field-goal (47,2).

Tapi Laimbeer tahu itu semua sia-sia jika mereka tidak memenangkan pertandingan terakhir yang mereka mainkan.

“Kami belum memenangkan apapun. Kami tahu di mana kami berada. Kami tahu apa yang ada di depan kami,” kata Laimbeer. “Banyak orang mendapat banyak kesempatan tahun ini untuk menunjukkan siapa mereka. … Setiap orang harus berbagi kekayaan. Sekarang tentang, ‘Ayo bermain dan menangkan pertandingan basket.’”

Hubungi reporter Sam Gordon di sgordon@reviewjournal.com. Ikuti @BySamGordon di Twitter.