Las Vegas Aces tersandung saat Taurasi bersinar di semifinal WNBA

Bahkan sebelum kekalahan 117-91 hari Kamis dari Phoenix Mercury, penjaga Aces Chelsea Gray tahu untuk tidak meremehkan Diana Taurasi. Bahkan pada usia 39 dan dengan pergelangan kaki kiri yang sakit, dia mengalami cedera lagi selama Game 1 semifinal WNBA.

“Saya tidak pernah menerima begitu saja,” kata Gray Selasa, beberapa saat setelah kemenangan 96-90. “Dia bisa turun dan mencapai 30 dalam satu menit.”

Coba 37 sebagai gantinya.

Aces berada di belas kasihan Taurasi Kamis malam selama Game 2 dari seri best-of-five di Michelob Ultra Arena. Legenda hidup membuat 10 dari 13 gol lapangan — termasuk 8 dari 11 dari jarak 3 poin — dan menikmati kemuliaan kehebatannya di depan kerumunan 6.432 yang diumumkan termasuk sesama legenda bola basket Shaquille O’Neal.

Veteran 17 tahun itu telah bermain dalam 63 pertandingan playoff, tetapi tidak pernah mencetak poin sebanyak itu sebelumnya di postseason. Mercury juga membuat rekor poin terbanyak dalam game playoff regulasi, melampaui rekor 113 poin sebelumnya.

Game 3 adalah hari Minggu di Arizona State University di Tempe, Arizona, dengan seri seri 1-1.

“Kami tidak terkunci,” kata penyerang Aces A’ja Wilson. “Kami tidak bisa keluar dengan mentalitas yang kami miliki. Itu mengerikan untuk dilihat. Saya cukup yakin itu mengerikan untuk ditonton. Kami benar-benar tidak bisa melakukannya lagi.”

Aces menyelesaikan musim reguler dengan peringkat pertahanan No. 2 di liga, tetapi bermain tanpa kohesi dan intensitas yang diperlukan untuk memperlambat tim seperti Phoenix. Selain Taurasi, pemain yang dipuji oleh banyak orang sebagai pemain terhebat yang pernah ada, Mercury membanggakan Olympians dan All-Stars di Brittney Griner dan Skylar Diggins-Smith, yang masing-masing mencetak 25 dan 17.

Las Vegas memperlambat Mercury untuk permainan 1 sebagian dengan mengirim bek kedua ke Griner ketika dia menangkap bola di tiang rendah. Tapi dia siap untuk tim ganda Kamis dan menjatuhkan sepeser pun pada kepemilikan pertama permainan ke Brianna Turner pemotongan – pertanda apa yang berubah menjadi permainan dilupakan untuk Aces.

Kecuali untuk sepasang peregangan tiga menit, Las Vegas terlalu lambat dengan rotasi defensifnya. Pelatih Aces Bill Laimbeer mengatakan klub kekurangan energi yang diperlukan untuk memenangkan pertandingan playoff. Wilson mengatakan Aces mendekati Game 2 seperti itu adalah pertandingan musim reguler.

Akibatnya, Merkurius melangkah ke pelompat terbuka satu demi satu — menembak lebih baik dari 75 persen dari lapangan di babak pertama. Taurasi mendominasi yang kedua dengan menenggelamkan satu demi satu, banyak di antaranya diperebutkan dan tidak menggiring bola.

“Kamu hanya ingin bersaing. Anda ingin kesempatan untuk bersaing di level tertinggi,” kata Taurasi, yang belum berlatih karena cedera. “Ketika Anda mendapatkan gigi lama seperti saya, Anda benar-benar harus mengambil keuntungan dari situasi ini.”

Kelsey Plum melanjutkan permainannya yang panas dengan 25 poin tertinggi tim dan rekan setimnya Riquna Williams menambahkan 17.

“Saya memberi tahu siapa pun yang akan mendengarkan bahwa Taurasi akan mencoba mengambil alih permainan dan menjadi bintang pertunjukan dan akankah mereka menang. Dan dia melakukannya, ”kata Laimbeer. “Ini seri. Kami punya banyak waktu untuk melakukan penyesuaian, menemukan permainan kami dan kembali dan menang. Kami tim yang sangat percaya diri. Kami pikir kami bisa menang di mana pun kami bermain, dan itulah tugas kami.”

Hubungi reporter Sam Gordon di sgordon@reviewjournal.com. Ikuti @BySamGordon di Twitter.