Bubba Wallace, left, congratulates Kyle Larson on his win in the NASCAR Cup Series Pennzoil 400 ...

Kyle Larson membawa mobil dominan ke Las Vegas untuk South Point 400

Kyle Busch berbicara tentang strategi untuk South Point 400 hari Minggu di trek kampung halamannya — bagaimana hal itu dapat mengarah ke sisi konservatif untuk 12 pembalap yang tetap dalam perburuan kejuaraan NASCAR dan ingin mendapatkan putaran kedua playoff yang sedang berlangsung dengan penyelesaian poin yang solid. .

“Lebih baik bisa memimpin dan menjadi cepat dan berlayar dan tidak perlu khawatir, tapi itu tidak selalu terjadi – kecuali jika Anda Kyle Larson,” kata juara Seri Piala dua kali dari Las Vegas .

Pekan lalu di Bristol, Tennessee, Larson memimpin balapan 175 lap dalam perjalanan menuju kemenangan playoff pertamanya pada 2021 setelah ia menang lima kali untuk mengklaim kejuaraan musim reguler di musim pertamanya bersama Hendrick Motorsports.

Dia pembalap di pikiran semua orang lagi, terutama setelah mendominasi Pennzoil 400 pada bulan Maret di Las Vegas Motor Speedway dalam balapan keempat kembali dari suspensi NASCAR yang dipublikasikan. Larson juga dipecat oleh Chip Ganassi Racing karena menggunakan cercaan rasial selama balapan online yang disiarkan televisi di tengah penutupan COVID.

“Saya pikir ada banyak hal yang saya pelajari tentang diri saya dan tentang orang lain,” kata veteran yang menyesal tentang mendapatkan kesempatan kedua di Seri Piala. “Saya orang yang baik; Aku baru saja melakukan kesalahan bodoh. Setelah belajar tentang pengalaman orang lain, itu membuat saya menjadi orang yang jauh lebih rendah hati.

“Saya pikir juga, Anda belajar bahwa setiap orang harus pantas mendapatkan kesempatan kedua. Untungnya, saya telah diberi banyak kesempatan. Itu membuat saya dalam posisi hari ini untuk melakukan beberapa hal baik (di dalam dan di luar trek).”

Ibu Larson adalah orang Jepang-Amerika, dan kakek-neneknya menghabiskan waktu di kamp interniran selama Perang Dunia II. Dia adalah produk dari NASCAR’s Drive for Diversity. Salah satu yang pertama mengucapkan selamat kepadanya atas podium kemenangan di LVMS adalah Bubba Wallace, satu-satunya pembalap Afrika-Amerika Seri Piala.

Wallace juga muncul melalui program keragaman yang — dikombinasikan dengan bakat luar biasa di belakang kemudi — telah mendorong Larson ke puncak profesinya.

Mempercepat menuju gelar

Balapan NASCAR dibagi menjadi tiga segmen yang disebut tahapan. Dengan 14 kemenangan etape dan 59 poin playoff yang terbawa ke dalam 10 balapan playoff, Larson memiliki jalur dalam untuk menjadi salah satu dari empat pembalap yang akan menentukan kejuaraan dalam pertarungan satu balapan 7 November di Phoenix.

Rekan setim Joe Gibbs Racing Denny Hamlin, Martin Truex Jr. dan Kyle Busch berada di urutan kedua, ketiga dan kelima, dengan Hamlin telah mengatur kecepatan dalam pembuka playoff di Darlington dan Truex pada minggu berikutnya di Richmond.

Tempat keempat Ryan Blaney, kekuatan yang muncul di kandang Tim Penske yang mencakup mantan seri dan pemenang balapan Las Vegas Joey Logano dan Brad Keselowski, memiliki tiga kemenangan musim reguler dan bisa menerkam jika pemimpin goyah.

Tapi Larson, misalnya, menunjukkan sedikit tanda perlambatan.

Setelah memotong gigi balapnya di sirkuit trek tanah terbuka California dan Midwest, pembalap berusia 29 tahun itu telah mengumpulkan jenis musim yang mendominasi yang jarang terjadi di NASCAR di tengah aturan yang dirancang untuk mempromosikan paritas.

Selama satu peregangan enam balapan, ia finis kedua dalam tiga start berturut-turut dan pertama dalam tiga balapan setelah itu, memunculkan kenangan tentang cengkeraman Richard Petty pada olahraga selama 1960-an dan 70-an.

“Itu menyenangkan,” kata Larson dengan tawa malu-malu. “Anda mencoba dan menikmatinya selama Anda bisa, karena Anda tidak pernah tahu apakah itu akan terjadi lagi dalam karir Anda di level Cup Series, ini sangat sulit.”

Hubungi Ron Kantowski di rkantowski@reviewjournal.com atau 702-383-0352. Ikuti @ronkantowski di Twitter.