Kyle Busch (18) and Alex Bowman (48) race during the 4th Annual South Point 400 race at Las Veg ...

Denny Hamlin memenangkan perlombaan playoff South Point 400 NASCAR Cup

Dengan kemungkinan pengecualian Matt Jaskol, pembalap Xfinity Series dari Las Vegas yang terjun ke grid start sebelum balapan pendahuluan hari Sabtu di Las Vegas Motor Speedway, semua orang di NASCAR menatap Kyle Larson yang dominan.

Mereka masih. Tapi setelah South Point 400 hari Minggu di LVMS, Denny Hamlin tiba-tiba tidak menjulurkan lehernya terlalu jauh.

“Rasanya sangat bagus untuk menang di Vegas,” kata Hamlin setelah menyelesaikan 0,422 detik di depan Chase Elliott untuk memenangkan South Point 400, kemenangannya yang ke-46 dalam karirnya dan yang pertama dalam 21 balapan di oval Las Vegas 1,5 mil.

“Beberapa kali terakhir saya sudah begitu dekat, hanya tidak memiliki istirahat yang tepat. Bagus untuk menahan orang-orang itu, ”kata Hamlin.

Setelah tanpa kemenangan selama musim reguler, pebalap Joe Gibbs Racing No. 11 Toyota memulai babak playoff tingkat kedua dengan cara yang sama seperti yang dia lakukan pada yang pertama — dengan menang dan mengunci tempat di babak berikutnya sebelum balapan yang tidak terduga di Talladega, Alabama, dan jalur jalan yang unik di Charlotte.

Hamlin sekarang membuntuti Larson dengan 14 poin di klasemen playoff dengan rekan setimnya Kyle Busch dari Las Vegas, yang finis ketiga Minggu, 22 poin di belakang pemimpin.

“Memang, terutama dengan putaran gila yang akan datang,” kata Hamlin ketika ditanya apakah kemenangan terobosan memberikan rasa lega. “Kami baru saja melakukan pekerjaan yang hebat di trek balap ini dan membuatnya jauh lebih baik bagi saya selama karir saya (setelah) 14 tahun tidak terlalu bagus.”

Elliott adalah satu-satunya pebalap yang memiliki kesempatan untuk menabrak Hamlin setelah pit stop terakhir, tetapi gagal sedikit.

“Seandainya kami bisa menang malam ini, maka saya akan merasa senang tentang itu,” kata juara Seri Piala yang berkuasa tentang menjadi pengiring pengantin Las Vegas dengan prospek balapan dalam paket kecepatan tinggi di oval Talladega besar yang menjulang besar.

“Saya merasa seluruh tim kami telah benar-benar tampil di level tinggi selama tiga atau empat minggu terakhir – kami memiliki beberapa kecepatan di beberapa trek di mana kami belum benar-benar baik, tetapi tidak banyak hasil yang baik,” Elliott mengatakan setelah memposting 10 besar keempatnya dalam 11 balapan di LVMS.

Jadi malam ini sangat menyenangkan untuk datang ke tempat di mana kami memiliki beberapa kecepatan tetapi belum tentu finis.”

Hamlin memimpin tujuh kali untuk balapan tertinggi 137 dari 267 lap. Namun pada awalnya, Larson-lah yang tampil sebagai kelas di lapangan.

Juara musim reguler itu tampil baik dalam perjalanannya menuju kemenangan ketujuhnya pada tahun 2021 dan yang kedua dalam empat balapan playoff sebelum tim Hendrick Motorsports menahannya di trek lebih lama daripada penentu kecepatan lainnya sebelum pit stop midrace.

“Kami hanya melakukan pekerjaan yang buruk dalam mengeksekusi dan membuat diri kami terjebak satu putaran ke bawah … dengan ban bekas selama setengah tahap terakhir dan sulit untuk berjuang melalui jalan kami,” kata pemimpin kejuaraan, yang akhirnya menyelesaikan posisi ke-10 yang tidak seperti biasanya setelah memimpin 95 lap.

Rekan setim Larson di Hendrick Motorsports William Byron juga mengalami nasib sial, berjuang dari belakang dua kali untuk memimpin sebentar sebelum mengalami masalah ban dan finis di urutan ke-18 — empat poin di bawah garis eliminasi menuju Talladega.

Hubungi Ron Kantowski di rkantowski@reviewjournal.com atau 702-383-0352. Ikuti @ronkantowski di Twitter.