Las Vegas Aces guard Chelsea Gray (12) passes by Chicago Sky forward/center Candace Parker (3) ...

Chelsea Gray menyediakan moxie, cerdas untuk mengejar gelar Aces

Mereka memanggilnya Dewa Titik di Las Vegas. Sebuah anggukan ilahi yang menyenangkan untuk penilaian tiga levelnya, permainan pick-and-roll yang dewasa sebelum waktunya dan, tentu saja, umpan inventifnya.

Tapi Alana Beard memiliki julukan berbeda untuk mantan rekan setimnya yang menjadi point guard Aces, Chelsea Gray.

“Saya memanggilnya Clutchy,” kata Beard, empat kali WNBA All-Star dan dua kali Defensive Player of the Year yang memenangkan kejuaraan pada tahun 2016 bersama Gray dengan Los Angeles Sparks. “Dia menikmati momen (besar) itu. … Kami semua yakin dia memiliki bola itu di tangannya.”

Begitu juga dengan Aces.

Gray, 28, tidak hanya memberi Las Vegas permainan point guard kaliber All-Star. Dia juga memberikan moxie dan savvy yang berasal dari kesuksesannya di panggung olahraga terbesar. Dia satu-satunya juara WNBA dalam daftar, setelah memenangkan gelar pada tahun 2016 dengan Sparks dan mencapai final lagi pada tahun berikutnya.

Dan dia memberikan rasa tenang kepada Aces, yang menghadapi Game 3 penting pada hari Minggu di Phoenix Mercury di semifinal WNBA dengan seri best-of-five seri 1-1.

“Orang-orang melihatnya dan berkata, ‘Oh, hal-hal yang bisa dia lakukan dengan bola basket itu luar biasa.’ Tapi kepemimpinannya di lapangan dan cara dia menenangkan kami, membuat kami melaju, adalah sesuatu yang benar-benar ingin saya mainkan,” kata rekan setim Aces A’ja Wilson, yang membantu merekrut Gray selama agen bebas.

Persiapan prime time

Gray dibesarkan di Manteca, California, sebuah kota berpenduduk hampir 80.000 jiwa yang terletak satu jam di selatan Sacramento dan 90 menit di timur Bay Area.

Sebagai point guard alami, dia mengidolakan Magic Johnson, Steve Nash, Jason Williams dan Ticha Penicheiro, dan mengagumi kreativitas mereka dalam mengoper bola basket.

Saat SMP, dia adalah prospek Divisi I yang mapan, mengamankan surat pertamanya, dari UNR, ketika dia duduk di kelas delapan. Pada musim seniornya, dia adalah McDonald’s All-American dengan bakat flamboyan sebagai salah satu pemain terbaik di kelas sekolah menengah tahun 2010.

“Itu membuka mata kita semua,” kata kakak laki-lakinya, Javon. “Dia selalu bermain basket. Dia benar-benar tidak memiliki itu di luar, kehidupan remaja.”

Gray dirayu oleh semua program perguruan tinggi pembangkit tenaga listrik, bahkan bermain melalui cedera bahu yang parah sehingga perekrutannya tidak akan terganggu. Dia ingin bermain untuk program yang tidak memenangkan kejuaraan nasional.

Dan program itu adalah Duke, di mana dia akan membintangi 2010 hingga 2014.

Dia tiba di kampus dengan kecerdasan yang sangat tinggi sehingga rekan satu timnya yang tidak curiga tidak akan menangkap umpannya. Pelatih kampusnya, Joanne P. McCallie, membandingkannya dengan Johnson.

“Pengubah program,” kata McCallie. “Dia menyukai bola di tangannya, dan dia sangat percaya diri, dan saya akan mengatakan itu sangat instan. … Penggunaan penampilannya yang tidak terlihat, penggunaan bakatnya, itulah hal unik tentang Chelsea — itu memiliki tujuan.”

Gray segera mendapatkan kepercayaan McCallie dan diberdayakan untuk mengambil kendali dalam situasi tekanan. Rekan setim yang lebih tua dengan rela tunduk pada Gray, yang sikap rendah hati yang main-main masih memudahkan orang-orang di sekitarnya.

“Chelsea tahu ke mana bola harus pergi, kapan, sebelum orang itu mendapatkannya, dia tahu itu. Dan mereka setuju dengan itu sejak awal.” kata mantan asisten Blue Devils Candice M. Jackson.

Duke naik ke No 2 di peringkat The Associated Press. Namun cedera lutut sebelum waktunya mengakhiri musim junior dan senior Gray 2012-13 dan 2013-14, mencegahnya bermain di Final Four.

‘Clutch’

Gray dipilih No. 11 secara keseluruhan oleh Connecticut Sun dalam draft WNBA 2014. Dia melewatkan apa yang seharusnya menjadi musim rookie-nya pulih dari operasi lutut dan memulai debutnya selama musim 2015, memainkan semua 34 pertandingan sebagai cadangan.

Permainannya dalam pertandingan melawan Sparks menarik minat mantan pelatih mereka, Brian Agler, yang melakukan perjalanan ke Eropa di luar musim itu untuk menontonnya bermain di luar negeri. Dia memperkenalkan dirinya setelah pertandingan itu dan menukarkannya sebelum musim 2016, sehingga mengubah lintasan karirnya.

Di Los Angeles, Gray tiba-tiba dikelilingi oleh pemain yang termasuk Beard, Candace Parker dan Nneka Ogwumike — tiga pemain paling terhormat dan berprestasi dalam sejarah WNBA. Kolektif membantu meningkatkan standar profesionalnya, dan dia beradaptasi dengan budaya kaliber kejuaraan yang meresapi waralaba.

Gray kembali menjadi pemain cadangan musim itu, mendukung Kristi Toliver saat Sparks menggulung rekor terbaik kedua di WNBA. Namun di balik layar, Agler tidak kenal lelah dalam melatih Gray selama latihan dalam upaya membantunya mengasah bakatnya yang luar biasa.

Agler mengatakan dia melihat “kehebatan” di Gray dan berusaha untuk menghilangkan beberapa risiko bahwa gayanya sering dimasukkan. Dia juga mengagumi bakat dan kreativitas yang dia mainkan. Tapi ada waktu dan tempat untuk itu.

Dan biasanya tidak dalam waktu genting.

Dia menerima dan mendapatkan kepercayaan dari pelatih dan rekan satu timnya. Dengan kejuaraan yang dipertaruhkan di Game 5 Final WNBA melawan Minnesota Lynx, Agler meminta Gray untuk menyadarkan kembali pelanggaran yang menyakitkan.

Dia merespons dengan mencetak 11 poin berturut-turut selama kuarter ketiga dan keempat untuk mencegah Minnesota menarik diri dan akhirnya meraih kejuaraan WNBA pertamanya.

“Sungguh menakjubkan bagaimana sekelompok orang dan begitu banyak kepribadian yang berbeda berkumpul untuk satu tujuan yang sama,” kata Gray. “Saya bisa membangun dan hanya belajar, bisa datang ke sini ke Vegas untuk memberikan apa yang saya pelajari.”

Gray berkembang di Los Angeles pada musim berikutnya, dengan kepergian Toliver ke Washington membuka jalan baginya untuk mengambil peran sebagai penjaga titik awal waralaba. Para veteran dengan sengaja menundanya, memercayainya dengan bola di saat-saat penting.

Dia terus berkembang di Los Angeles, rata-rata 14,6 poin dan 5,2 assist saat menembak 46,1 persen dari lapangan dalam empat tahun sebagai starter.

Gray mengunjungi Las Vegas tahun lalu sebagai agen bebas terbatas sebelum berkomitmen tahun ini untuk bermain untuk Aces, yang mencari peningkatan pada saat itu setelah kalah tahun lalu di Final WNBA.

“Dia pernah ke sana dan melakukan itu. Hanya pengalaman dan memiliki lebih banyak pemain hebat di tim kami adalah apa yang kami coba capai,” kata pelatih Aces, Bill Laimbeer. “Dia pemain hebat.”

Termasuk pasangan musim ini.

Laimbeer menangguhkan Gray di peregangan pada bulan Juni melawan juara bertahan Seattle Storm, memungkinkan dia untuk memanggil permainan yang mendahului jumper lampu hijau dengan 10,6 detik tersisa. Dia menambahkan tembakan kemenangan permainan lainnya pada bulan Agustus melawan Washington Mystics.

“Dia pernah berada dalam situasi ini sebelumnya,” kata Wilson. “Saya senang bisa berbagi dengan seseorang yang pernah ke sana sebelumnya. Itu terjadi di momen-momen besar ini.”

Hubungi reporter Sam Gordon di sgordon@reviewjournal.com. Ikuti @BySamGordon di Twitter.