Las Vegas Aces forward A'ja Wilson (22) blocks a shot by Phoenix Mercury guard Kia Nurse during ...

Aces mencekik Phoenix Mercury untuk memaksa Game 5 yang menentukan

Ada satu hal yang terlintas di benak Chelsea Gray ketika dia memikirkan Game 5.

“Menang atau pulang,” kata point guard Aces. “Biarkan semuanya di lantai.”

Pendekatan yang sama yang dia lakukan pada Rabu malam.

Las Vegas meraih kemenangan 93-76 atas Phoenix Mercury di Game 4 semifinal WNBA di Footprint Center untuk mengikat seri dengan 2-2 dan memaksa Game 5 yang menentukan pada hari Jumat di Michelob Ultra Arena.

Gray mencetak angka tertinggi permainan 22 poin untuk Aces. Kelsey Plum dan Riquna Williams masing-masing mengumpulkan 20 dan 17 poin.

Pemenang hari Jumat akan maju ke WNBA Finals dan menghadapi unggulan keenam Chicago Sky, yang mengejutkan unggulan pertama Connecticut Sun dalam perjalanan menuju kemenangan seri 3-1.

“Para atlet hidup untuk momen seperti ini,” tambah Gray. “Itulah mengapa ini seri. … Itu sebabnya bola basket sangat keren. Anda dapat memainkan seri seperti ini. Pasang surut bisa berubah sangat cepat.”

Persiapan untuk Game 4 dimulai pada hari Senin, selama apa yang oleh pelatih Las Vegas Bill Laimbeer disebut sebagai ulasan “suram” dari film Game 3. Aces dalam game itu lambat dan stagnan, bermain tanpa energi atau urgensi yang dibutuhkan untuk memenangkan game playoff.

Laimbeer jelas bukan orang yang suka memukul: “Saya menghentikan semuanya dan berkata ‘Apa yang kamu lakukan? Apa itu?” dia menjelaskan.

“Sebagai pemain, ketika Anda mendapatkan pukulan seperti yang kami lakukan … itu hanya merendahkan,” kata Plum. “Anda tidak pernah ingin kalah berdasarkan energi. Sebagai seorang profesional, itu memalukan.”

Dengan mengingat hal itu, Aces bermain pada hari Rabu dengan lebih banyak usaha dan energi — memastikan setidaknya bahwa mereka tidak akan malu. Mereka mengatasi defisit 11-2 di awal dengan laju 8-0, kemudian Gray mengambil kendali di kuarter kedua dengan ketenangan dan ketepatannya pada titik itu.

Gray sengaja dengan pendekatan ofensifnya dan menganalisis cakupan pertahanan Phoenix saat dia bermanuver di sekitar layar bola. Dia menghukum sakelar dengan menciptakan ruang dengan menggiring bola dan melontarkan jumper ke atas Merkurius.

Dia menyerang cat ketika para pemain bertahan melewati layar— menembakkan operan tepat untuk membuka rekan satu tim agar serangan tetap mengalir. Permainannya membantu Las Vegas membuka rekor 24-0 di kuarter ketiga yang mengubah permainan kompetitif menjadi kemenangan.

“Chelsea Gray luar biasa,” kata Plum.

Center Aces, Liz Cambage dan Kiah Stokes bertarung di blok dengan bintang Mercury Brittney Griner dan membatasinya pada tembakan 6-dari-19 untuk menghalangi ritme ofensif Phoenix. Rekan lapangan depan A’ja Wilson memuji Cambage dan Stokes karena bangga menjaga Griner.

“Dia akan mencapai tempatnya. Dia akan membuat beberapa ember,” kata Wilson, yang menambahkan 15 poin dan 12 rebound. “Tetapi pada akhirnya, kami hanya harus mempertahankan tugas kami.”

Fokus bergeser sekarang ke seri final. Taruhannya pada saat ini berbicara sendiri. Aces berada dalam situasi yang sama saat melawan Sun tahun lalu, tertinggal 2-1 di semifinal sebelum memenangkan Game 4 dan 5 untuk mendapatkan tempat di Final WNBA.

Wilson mengatakan bahwa dia memanfaatkan pengalaman itu saat dia bersiap untuk Game 4, mengetahui bahwa dia telah bertahan melalui kesulitan semacam itu sebelumnya.

Hal yang sama berlaku Jumat malam.

“Kami pernah berada dalam situasi ini sebelumnya. Itu bukan ketakutan akan hal yang tidak diketahui. Tidak seperti itu baru bagi kami, ”kata Wilson. “Kami belum selesai. Kami harus terus berjuang untuk Game 5.”

Hubungi reporter Sam Gordon di sgordon@reviewjournal.com. Ikuti @BySamGordon di Twitter.